Veel wetenschappers werken enige tijd in den vreemde. Wat valt ze daar op? Deze keer: Robin van der Lee, bioinformaticus bij de University of British Colombia in Vancouver, Canada.

Wat is uw onderzoeksgebied?

‘Als bioinformaticus met een biologische achtergrond wil ik weten waarom mensen met een genetische aandoening ziek zijn. Om die vraag te beantwoorden, moet je begrijpen hoe DNA werkt. Een fout in een gen kan een ziekte veroorzaken, maar genen vormen slechts 2 procent van ons hele DNA. De andere 98 procent – het niet-coderende gedeelte – is van grote invloed op de regulatie van genen. Ik onderzoek waar in het genoom cruciale stukjes DNA zitten die genen aan- of uitschakelen. Transcriptiefactoren (eiwitten) die zich binden aan niet-coderend DNA spelen hierbij een cruciale rol, en zij zijn een belangrijke focus van de onderzoeksgroep waar ik werk: het Wassermanlab. We werken aan allerlei zeldzame ontwikkelingsstoornissen en andere zeldzame genetische aandoeningen. Ons instituut is verbonden aan het BC Children’s Hospital, waar ze met deze aandoeningen te maken hebben. Met behulp van algoritmes en andere genomics-methoden scannen we het DNA van patiënten, maken vergelijkingen en destilleren vanuit een scala aan gegevens wat bruikbare informatie is. Ons onderzoek is deels fundamenteel, gericht op kennisvergroting, maar we helpen ook direct kinderartsen bij het stellen van individuele diagnoses. We zoeken voor hen uit waar in het DNA van een patiëntje het probleem kan liggen.’

Hoe bent u in Canada terechtgekomen?

‘Canada met haar weidse natuur heeft altijd een enorme aantrekkingskracht op mij gehad. De onderzoekscentra van Vancouver zijn sterk in bioinformatica en ik was geïnteresseerd in het gespecialiseerde veld van professor Wasserman. Ik schreef hem aan en kreeg in 2017 een tijdelijke baan aangeboden bij zijn lab. Inmiddels werk ik er bijna drie jaar. In 2018 heb ik een Rubicon-beurs gekregen waarmee ik mijn onderzoek hier kan voortzetten tot volgend jaar zomer.’ 

Hoe verschilt wetenschapsbeoefening tussen Canada en Nederland?

‘Ik kan niet voor heel Canada spreken, maar academisch onderzoek in Vancouver werkt grotendeels hetzelfde als in Nederland. Het onderzoek is in beide landen van hoge kwaliteit. Wel is de mentaliteit in Vancouver een stuk relaxter. Mensen zijn minder gejaagd, maar dat heeft ook een keerzijde. In de wetenschap werkt het minder efficiënt en het lijkt hier meer moeite te kosten om wat voor elkaar te krijgen. Nederlanders zijn meer pragmatisch en doelgericht, terwijl wetenschappers in Vancouver meer bezig zijn met visie.’

En hoe verschilt het leven in Canada van Nederland?

‘Zoals gezegd zijn mensen minder gejaagd en ze zijn ook vriendelijker. Het is een relaxte, multiculturele samenleving waar men meer met elkaar begaan lijkt te zijn. Dat relaxte hangt uiteraard samen met de immense natuur die binnen handbereik is. Vanuit de stad ben je al binnen een uur rijden in mooie wandel- of skigebieden. Een uurtje verder zit je in ongerepte natuur met prachtige wilde dieren, zoals elanden, beren en bergleeuwen. Mensen hier trekken er veel op uit; ik doe bijvoorbeeld graag aan hiken, kanoën en wildkamperen. Dat Canadezen eraan hechten hun vrije tijd buiten te spenderen, zie je terug in veel feestdagen die elke maand wel voor een lang weekend zorgen.’ 


Tekst: Chrétienne Vuijst
Foto: BC Children's Hospital
Publicatiedatum: 27 januari 2020

Naar boven
Direct naar: InhoudDirect naar: NavigatieDirect naar: Onderkant website